수잔정 박사의 정신건강 칼럼 http://blog.kcmusa.org/park297511
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카이저 병원에서 일하는 전국의 정신과 의사와 치료사들에게 최근 급한 이메일이 전해져 왔다. 45세에서 60세 사이의 중년 여성 중 자살 기도자가 평상시보다 약 10%가 늘어날 테니 각별히 주의해서 환자 치료에 임하라는 친절한 주의였다. 6월초에 뉴욕의 유명 디자이너가 자신의 아파트에서 자살한 시체로 발견되었기 때문이다. 2013년에 로빈 윌리암스라는 코미디 배우가 자살한 후에 10% 정도 자살률이 올랐던 것에 비준한 것이리라. Kate Spade라는 55세의 유명 디자이너가 생을 마감한 뒤에 또 다른 유명 요리사가 자신의 생명을 포기하였다.

이처럼 중년의 어른들이나 노인들은 과거에도 자살이 많았지만 최근 들어서는 어린이나 청소년들 중에서도 그 숫자가 많이 늘었다. 소녀들의 경우 2010년과 2016년 사이에 70%가 늘었다 한다. 미국 질병 통계국 발표에 의하면 2016년에 미국에서 자살로 사망한 숫자는 사만 오천 명인데 이는 7년 전인 2009년에 비해 거의 30%가 늘어난 숫자이다. 특히 열 살부터 열아홉 사이의 젊은 여성들 중에 자살을 기도하는 수가 많이 늘었다고 한다.

엊그제 엄마에게 이끌려서 나의 사무실을 찾아온 멕시칸 2세인 열네 살의 이 여학생은 여덟 살 때부터 마음이 불안하고 슬펐었다고 했다. 그러나 아무에게도 이야기를 못했단다. 혹시나 부모님께 야단을 맞거나, 아니면 엄마를 걱정하시게 할까봐서… 그러다가 중학교에 가서는 손목을 면도칼로 자해하기 시작했다. 화가 치밀어 오를 때, 아니면 너무나 마음이 텅 빈 것 같아서… 피를 보는 순간 분노가 사라질 때도 있었고, 아니면 아픔을 통해서 자신이 살아있는 것을 느끼기도 했단다. 이 소녀처럼 월경을 시작하기 이전의 아주 어린 나이에 우울 증상이 왔던 경우에는 나중에 청소년기나 어른이 된 후에 양극성 우울증으로 변할 수 있는 확률이 크다. 이 소녀도 아버지가 조울증 환자였고, 할아버지는 심한 알코올 중독자였다고 한다.

자살한 사람들의 동기는 여러 가지 있겠지만 약 80%의 경우에 우울증을 앓고 있었거나 과거력이 있다고 한다. 그 중에도 주요 우울증 환자들은 대부분 약물과다복용으로 자살 시도를 하고, 따라서 다른 사람에게 발견되어서 생명을 건질 수 있는 기회가 많은데 비해서 양극성 우울증인 경우에는 권총 사용, 목매기, 또는 높은 곳에서 뛰어내리는 방법 등을 사용하기 때문에 자살 성공률이 아주 높은 것이 특징이다.

양극성 우울증 환자의 치료가 일반 우울증 환자보다 훨씬 어려운 이유 중의 또 다른 점은 이들의 증상 중에 많이 나타나는 과대망상 즉 자신은 다른 사람들에 비해서 능력이 많고 병도 자신의 힘으로 고칠 수가 있다고 믿기 때문에 정신과 의사나 상담자를 거부하며, 약물 치료에도 응하지 않는다.

때로는 병원에 입원하여서 약물 치료를 한 후, 그 효과를 직접 경험하고, 의사의 지시를 따라서, 거의 정상에 가까운 생활을 즐기는 사람도 있다. 나의 환자 중 한 분은 30대 초반에 아주 심한 조증 증상과 함께 환청 현상과 피해망상 등의 정신증(psychosis)을 경험했었는데, 마음씨 착한 남편의 배려와 꾸준한 약물치료 덕분에 자녀들을 잘 길러내고 노년을 즐기고 계신다. 거의 일생 동안 리티움이라는 광물질 약물을 썼는데, 그 약효를 많이 즐기며 부부가 늘 사이좋게 나를 만나러 오신다.

주요 우울증(major depressive disease)은 일생 동안에 여성의 30%, 남성이 15-20%에서 걸릴 수 있는 아주 흔한 병이다. 적어도 2주 동안 거의 매일 마음이 슬프고 의욕이 없으며 과거에 좋아하던 것에 흥미를 잃는다(남성들은 성욕의 감소가 현저하다.). 평소보다 수면이 많아지거나, 줄어들고, 입맛에 변화가 오고, 몸이 피곤하고, 원인 모르게 이곳저곳 아파진다. 주의 집중이 어려워지고, 죽음에 대한 생각이 많아진다.

그러다가 더 이상 살 필요가 없다고 느껴지며, 심하면 자살을 위해 약을 모으거나 권총 등을 준비하는 심각한 단계까지 갈 수 있다. 이쯤 되면 자신이 보통 때에 할 수 있던 기능이 떨어져서 주부는 가족을 위한 식사 준비를 못한 채 누워있거나, 학생이라면 성적이 많이 떨어지고, 직장인은 근무를 못한다거나, 나가서도 자신의 기능을 잘 못한다.

따라서 주요 우울증은 질병이며 적어도 2주 이상의 기간 동안에 위에 열거한 증상 중 적어도 다섯 가지, 또는 자살 의욕이 큰 경우, 다른 다섯 가지를 동반하지 않아도 진단이 가능하다. 위와 같은 병으로 고생하는 가족이나 이웃이 있으면 빨리 전문가의 진단을 받도록 하자!

죽으려는 환자들은 사실 너무도 행복하게 살고 싶어하는 사람들이다. 힘든 삶의 과정 중에서 죽는 것만이 가장 빠르고 쉬운 해결 방법이라고 생각했을 뿐이다. 그래서 많은 경우, 자살 기도는 cry for help로 간주된다. 열심히 옆을 살피자! 누구인가가 우리의 따뜻한 말과 용감하게 도움을 주는 행동을 애타게 기다리고 있다. 게다가 우리 한국인은 자살률이 OECD국가 중에서 가장 높다고 한다. 이민 온 우리의 자살 확률은 고국 한국인의 비율을 쫓는다. 미국인들보다 더 높다. 그러니 더 열심히 살피고, 옳은 곳으로 데려가서 도움을 받게 하자!


수잔정 박사(카이저 병원 소아정신과 전문의)